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天然膠 — 樹脂

2020年10月
作者:綠色力量

現代社會大量使用化學塑膠,雖然方便,但對環境帶來了無比禍害。原來在化學工業未興起之前,人們已從大自然中提取樹脂作為「膠」,利用其具黏性的特質,應用到日用品製作上。化學塑膠是廉價之物,「天然膠」則視乎來自不同樹木,或具香氣,或晶瑩剔透,是為珍品也!

樹脂多是指樹木流出來的物質,本身是一種具黏度的液體,當中主要成分是萜烯,這種脂類化合物揮發性大,不溶於水,且具香氣,當接觸空氣久了,揮發後黏度會增大,甚至形成固體。除了樹木分泌物,一些昆蟲在樹幹上的分泌物,例如紫膠蟲(Laccifer lacca)的雌蟲繁殖時會分泌膠狀物包裹幼蟲,這些「蟲膠」亦歸類為樹脂。

不是所有樹木都會有樹脂,其中以松柏類植物較常分泌樹脂。至於樹木為何會產生樹脂,仍未有一肯定的說法,但普遍認同的推斷是當植物受傷時,分泌樹脂可密封傷口,其中樹脂的成分更可以驅趕以至殺死昆蟲,或是防止真菌侵襲,藉以保護傷口。

生活之膠

不同樹脂各自有複雜的結構,可供給人們不同的應用,尤其在化學工業未興起之前,使用更為廣泛,例如將樹脂與顏料混合成為乳膠漆,又或是製成絕緣材料,又或是用作黏合劑。其中一個較特別的例子,是利用膠冷杉(Abies balsamea)的樹脂製成「加拿大香脂」,它是一種透明液體,其折光率和玻璃的折光率相近,於是用作玻璃的黏合劑。

矜貴之膠

相比化學塑膠,樹脂這種「天然膠」除了可用於日常生活,更多了一種名貴的用途。著名的香料乳香是樹脂的一種,源自橄欖科乳香屬(Boswellia spp.)植物。乳香在一些宗教場合中會大量應用,是在聖殿或神廟之類的場所燃點的香料。《聖經》記載東方三博士在耶穌出生時到伯利恆朝聖,乳香便是其中一種奉獻給耶穌的禮物,可見其珍貴程度。據記載乳香甚至在古埃及及歐洲是一種貿易商品,國家元首會特地派專員向外採購。

除了「新鮮」的樹脂用途廣泛,樹脂的化石更是一種寶石。琥珀是古代樹脂的化石,一般呈透明黃褐色,形態像水晶一般,人們從新石器時代已開始採集製成裝飾品。此外,琥珀形成時由於經常會困著一些昆蟲等小動物,或是其他植物的部分,讓這些來自古代的小動物及植物能夠完好地保存原貌,成為了研究古代生物的理想樣本。

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樹脂
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乳香
Photo from Pixabay
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以琥珀製作的戒指
Photo from Pixabay

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