河盆村落

元朗平原是山貝河的沖積平原,土壤肥沃,河水充沛,兼有水路之便,所以早於元朝時人們已經在此開墾立村。

由於元朗平原既平坦又廣闊,所以村落都分布在海拔40米以下的沖積平原上。現時山貝河河盆在十八鄉和屏山鄉範圍之內,歷史較悠久的村落有五十多條。

橫洲一帶的村落
 

農業興衰

元朗在發展成新市鎮以前,農業十分興旺,在五十年代元朗和屯門是本港最大的農業區。元朗平原廣闊而肥沃,灌溉方便,十分適合種植稻米。而沿青山公路,因為交通方便,所以農戶改種較高價的蔬菜。在六、七十年代,由於元朗平原交通改善,土地供應充足,又有河水可用,吸引大批農戶到元朗平原飼養禽畜。

到了七十年代,元朗有很多稻田都改作菜田或魚塘。直至九十年代,元朗平原的農業主要是魚塘、果園和園藝植物,亦有一些消閒式農場,種植水果供遊人採摘。


截取河水作灌溉的堰 (攝於南坑排)

白沙村的菜田

墟市與航運

明朝嘉靖年間,位於現今大旗嶺大樹下天后廟的山貝河河段,河道深可駛船,附近闢有墟市,稱為大橋墩墟,後稱圓朗墟(又作圓塱墟)。圓朗墟的興起吸引村民在元朗平原開墾耕種,促成十八鄉的形成。但該墟市在海禁期間棄用,復界後因河道淤塞,大船已不能駛往,後於康熙八年(公元1669年),墟市遷往元朗涌 (又稱水門頭)以北,即現時的元朗舊墟。

由於二十世紀初青山公路直達元朗舊墟以南,而且元朗涌河道日漸淺涸,陸路運輸漸漸取代航運。1915年在元朗涌對岸又成立了新墟,到三十年代新墟已發展成新界最大的墟市。現在,山貝河基本上已沒有貨運或客運,新墟亦已在八十年代清拆,雖然舊墟仍然存在,但已經沒有趁墟活動。


大樹下天后廟是大橋墩墟的舊址


元朗舊墟

漁業

河口向來是豐富的漁場,除了以漁船作業外,早期漁民會在山貝河河口的泥灘上攔河架起豎長網捕獲隨水流出后海灣的漁獲。然而,后海灣最重要的漁業是魚塘養殖業。五十年代未,后海灣地區有大量稻田轉成基圍和魚塘,在六十年代,很多基圍則轉成魚塘,使元朗漸漸成為香港最大的魚塘區。

基圍與河流有多方面的連繫,但當基圍變成魚塘後,便與河水隔?,但在夏季蒸發量大以致魚塘水位過低時,漁民仍會抽河水注入魚塘,但七十年代後,山貝河河水嚴重污染,已不適合能引入魚塘養魚。


由紅樹林和沼澤轉變成的魚塘 (攝於豐樂圍)


烏頭(Mugil cephalus)是元朗魚塘的有名出產

康樂旅遊

后海灣的紅樹林和山貝河下游的濕地,吸引不少雀鳥棲息,特別是水鳥和度冬的候鳥,所以在七十年代仍有活躍的打獵活動,獵物包括水鴨(野鴨)和沙錐(鷸),但現時打獵已經立例禁止。

從前元朗除了經山貝河出后海灣的海路外,還有陸上幾條主要通道運輸貨物和柴薪,這些古道在郊野公園成立後成為了郊遊路徑。

戰後五、六十年代香港燃料短缺,所以本地樹林遭大量砍伐作柴薪,之後政府在該區重新植林。1979年,山貝河上游的土地被劃為大欖郊野公園,為市民提供康樂、教育、保育和研究用途。漁農自然護理署開闢了元荃古道和大欖自然教育徑,讓大眾探索上游溪澗的自然風光和生態。山貝河上游的石澗,亦吸引不少郊遊人士進行溯澗活動。此外,亦有志願團體在區內設立度假村供市民使用。


荃元古道旁的石澗

荃元古道通過山坳的神龕

黃棠石澗吸引不少郊遊人士進行溯澗活動
 

新市鎮發展

本港人口自六十年代開始膨脹,同時期元朗修築防洪工程,沿河道修築的道路,貫通墟市和山貝河河盆各村落,為元朗的城市化發展奠下基礎。1973年政府推行新市鎮發展計劃,分散市區的人口,元朗被納入新市鎮發展計劃。1978年元朗成為新市鎮,人口已增至八萬七千,昔日的農田變成了大廈和街道,元朗新市鎮北面還興建了橫洲工業邨 (現稱橫洲工業園),是香港第二個大型工業邨。

由於元朗新市鎮人口稠密,工商業活動興旺,所以在下游流域收集的水基本上是污水,不能作食水或灌溉之用。


元朗新市鎮


橫洲工業邨

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