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無限再生 - 動物之神奇能力

綠田野 第113期(2015年4月)

把樹木的枝條剪斷,一段時間後,傷口旁邊會發芽,長出新枝。把樹木的斷枝插在泥中,慢慢地,會長成另外一棵樹。這種神奇的「再生」能力,植物一般都擁有,而人類當然是沒有。然而,不少動物失去身體某部分,亦可以重新長出,新長成的部分,無論是外觀或功能,皆與原本的無異,這種神奇的再生能力,令人嘖嘖稱奇!

動物「再生」的奧秘,在於有些動物受傷後,傷口會長出胚芽,其中的細胞可發展成多種不同類型的細胞,如骨骼、血管、神經、軟骨等等,使該動物能再生失去的身體部分。這種能力最早在1740年於一種稱為水螅的水生無脊椎動物身上發現,之後科學家陸續在多種動物身上發現這種能力,包括節肢動物,如蜘蛛、蟹、龍蝦等,還有渦蟲、斑馬魚等。

壁虎

壁虎(簷蛇)斷掉尾巴後能重新長回,相信是最廣為人知的動物再生能力。大家都聽過一個駭人的傳聞:壁虎被捉時會斷掉尾巴,脫落的尾巴會彈入人的耳穴中。這傳聞可說是半真半假,現實中壁虎尾巴彈入耳穴的機會很低,但壁虎受驚會「自斷尾巴」則是真確的,這是一種稱為「自割」的自我防護機制。當敵人還呆呆的看著斷掉的尾巴在彈動時,壁虎已逃之夭夭。不久之後,壁虎新的尾巴便會重新長出。

海星

有些海星即使被肢解,仍然可以再生。一般海星遇上危險時會自割腕足,之後再生折斷的腕足。本港的飛白楓海星(Archaster typicus)再生力更強,能在短時間內長出新的腕足,有時更會同時長出兩隻腕足,所以有時會發現有六隻腕足、甚至七隻腕足的飛白楓海星。海盤車(Asterias spp.)更可由一隻腕足及五分之一的體盤,重新長成完整的一隻海星。

蚯蚓

如果一條蚯蚓斷開兩截,結果會怎樣?有說只有頭部那邊才能生存下來,亦有說斷開的兩截能各自變成兩條蚯蚓,原來兩種說法都是有可能的,結果取決於多種因素,例如是蚯蚓的品種、斷開的位置、切口是否整齊等。研究發現,蚯蚓可重新長出頭部或尾部,但牠們不一定要重新長回失去的頭部或尾部亦能生存下去。因此,斷成兩截的身軀,有可能再生失去的頭部或尾部,變成兩條完整的蚯蚓,亦有可能變成「雙頭蚯蚓」或「雙尾蚯蚓」,很是神奇哩!

墨西哥鈍口螈

兩棲類動物都有再生能力,尤其是有尾的兩棲類,其中的墨西哥鈍口螈(Ambystoma mexicanum),更擁有超強再生能力,牠們的腦部、眼睛、心臟、四肢等等重要器官,統統都可再生。更甚者是四肢癱瘓後,能夠長出新的神經,回復活動能力!

非洲刺毛鼠

近年,科學家發現非洲刺毛鼠(Acomys spp.)有再生受損身體組織的能力,這是首度在哺乳動物身上發現這種能力。若然被獵食者逮著,牠們可自割一大塊皮毛及部分耳朵,讓自己逃脫後,失去的身體部分會再長出來。和人類不同,牠們可再生毛囊、皮膚及軟骨等,所以再生部分並不會留下疤痕。

科學家已在動物身上找到一些和再生能力有關的基因,非洲刺毛鼠的再生能力為人類醫學帶來一大鼓舞,或許將來人類真的有機會擁有「再生」這種神奇能力!

文|Candy Yau

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動物能重新長回失去的身體部分,例如蟹失去了螯或足肢,蛻殼後能重新長出;兩棲類動物的四肢,失去後亦可再生。上圖為清白招潮蟹(Uca lacteal);下圖為大綠蛙(Rana livida)。
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壁虎的尾巴斷掉後能無限重生。圖為中國壁虎(Gekko chinensis)。
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飛白楓海星斷掉腕足,可在短時間內長回來。
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蚯蚓斷開兩截後可再生為兩條蚯蚓。

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